La perte annuelle de masse de glace en Antarctique a été multipliée par six entre 1979 et 2017. L’information est tirée d’une étude publiée dans les Actes de l’Académie nationale des sciences la semaine dernière.

Des glaciologues de l’Université de Californie à Irvine, ainsi que de la NASA et de l’Université d’Utrecht aux Pays-Bas, ont également constaté que la fonte accélérée a fait monter le niveau de la mer de plus d’un centimètre pendant cette période.

“Ce n’est que la partie émergée de l’iceberg, pour ainsi dire “, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Eric Rignot. “Comme la calotte glaciaire de l’Antarctique continue de fondre, nous pensons qu’il y aura une élévation de plusieurs mètres du niveau de la mer dans les siècles à venir.

À propos de la recherche

Cette étude couvre quatre décennies et l’équipe de recherche a examiné 18 régions, 176 bassins, ainsi que les îles voisines.

Parmi les techniques utilisées, nous avons comparé l’accumulation de neige dans les bassins intérieurs et les endroits où la glace commence à flotter dans l’océan et se détache du ” lit “. Les données ont été obtenues à partir de photographies aériennes à haute résolution prises à une distance d’environ 350 mètres dans le cadre de l’opération IceBridge de la NASA, de l’interférométrie radar par satellite de plusieurs agences spatiales et de la série d’images satellitaires Landsat, qui a débuté au début des années 1970.

L’équipe a conclu qu’entre 1979 et 1990, l’Antarctique a perdu en moyenne 40 gigatonnes de masse de glace par an. (Une gigatonne est un milliard de tonnes.) De 2009 à 2017, quelque 252 gigatonnes ont été perdues par an.

Le taux de fonte a augmenté de façon spectaculaire au cours de la période de quatre décennies. De 1979 à 2001, elle a été en moyenne de 48 gigatonnes par an par décennie. Le taux a augmenté de 280 % pour atteindre 134 Gt de 2001 à 2017.

Les points les plus préoccupants

L’auteur principal de l’étude affirme que l’une des principales conclusions du projet est la contribution de l’Antarctique oriental au tableau de la perte totale de la masse de glace au cours des dernières décennies.

Le secteur de la “Terre de Wilkes” dans l’Antarctique oriental en général a toujours été un acteur majeur dans les pertes massives, même dans les années 1980, comme l’ont montré nos recherches”, explique-t-il. ” Cette région est probablement la plus sensible au climat (changement) que l’on a traditionnellement supposé et il est important de le savoir, car elle contient encore plus de glace que l’Antarctique occidental et la péninsule Antarctique réunis.

Il a ajouté que les secteurs qui perdent le plus de masse de glace sont adjacents à l’eau chaude de l’océan.

“Comme le réchauffement climatique et l’appauvrissement de la couche d’ozone envoient davantage de chaleur océanique à ces secteurs, ils continueront à contribuer à l’élévation du niveau de la mer en Antarctique dans les prochaines décennies”, conclut M. Rignot.